Connie Smith, John Conlee, Charlie Louvin, Darrell Waltrip, Ray Evernham und Ernie Irvan (v.l.n.r.)

Am 9. und 10. Januar 2009 fand das vierte von SunTrust pr├Ąsentierte j├Ąhrliche Sprint Sound & Speed statt - eine Mischung aus Familientreffen und Festival, mit Fans und Stars aus der Country-Musik und dem NASCAR-Rennsport, alle versammelt im Herzen der "Music City". Das Festival bietet nicht nur Country-Unterhaltung der Spitzenklasse, sondern fungiert auch als Benefizveranstaltung f├╝r zwei wohlt├Ątige Zwecke: die Stiftungen "Country Hall of Fame and Museum" und "Victory Junction", eine Vereinigung, die ganzj├Ąhrig Zelturlaube f├╝r sechs- bis sechzehnj├Ąhrige chronisch oder schwer kranke Kinder anbietet.

Dieses Jahr nahmen etwa 8.000 Fans teil. Eine Abrechnung der diesj├Ąhrigen Einnahmen liegt zwar noch nicht vor, doch in den letzten drei Jahren zog das Ereignis insgesamt 40.000 Fans an, und es konnten ca. 800.000 US Dollar an Spendengeldern gesammelt werden. Dieser Erfolg w├Ąre keine ├ťberraschung f├╝r den verstorbenen Brian Williams gewesen, ehemals Vizepr├Ąsident von SunTrust. Williams glaubte fest daran, dass Country-Musik und NASCAR-Rennen zusammepassen "wie Erdnussbutter und Marmelade" - was ihn und den K├╝nstler-Manager Don Light zur Gr├╝ndung des Festivals inspirierte.

W├Ąhrend des ersten Festivals im Jahre 2006 best├Ątigte die Rennlegende Richard Petty in einem Interview dieses enge Verwandtschaftsverh├Ąltnis. Im Rahmen einer Frage/Antwort-Runde mit seinem gleichrangigen Gegen├╝ber aus der Country-Musik, George Jones, sagte Petty ├╝ber die Stock-Car-Fans: "Sie h├Âren George, w├Ąhrend sie zum Rennen gehen, dann schauen sie sich an, wie die Autos um die Rennstrecke fahren, und dann h├Âren sie wieder George, wenn sie vom Rennen nach Hause gehen."

Danielle Peck und Dale Earnhardt Jr. bei der Autogramnmstunde

Der Petty-Clan geh├Ârt zum R├╝ckgrat des Festivals. Kyle Petty beteiligte sich nicht nur - er und seine Frau Pattie gr├╝ndeten die "Victory Junction" im Angedenken an ihren Sohn Adam, der im Mai 2000 w├Ąhrend eines Trainingsdurchlaufs auf dem New Hampshire International Speedway ums Leben kam.

Ein Freitag-Nacht-Konzert im Sommet Center sorgte f├╝r einen frenetischen Auftakt in Sachen Honky-Tonk. Nach dem Vorprogramm, absolviert von Rodney Atkins und Julianne Hough, sog die Hauptgruppe Montgomery Gentry die Publikumsenergie in sich auf und spielte bis sp├Ąt in die Nacht.

Die Ereignisse am Samstag fanden einige Blocks weiter im Nashville Municipal Auditorium statt, wo im Rahmen des Fan Festivals die Menschen f├╝r Autogramme und gemeinsame Fotos mit ihren Stars Schlange standen. Unter den Repr├Ąsentanten des Rennsports waren dieses Jahr Dale Earnhardt Jr., Denny Hamlin, Ernie Irvan, Kyle Petty, Darrell Waltrip und Michael Waltrip vertreten. Mit dabei war auch Sam Bass, Illustrator und Maler f├╝r den amerikanischen Motorsport.

Dierks Bentley, John Conlee, Diamond Rio, "Nashville Star"-Finalist Gabe Garcia, Randy Houser, Charlie Louvin, Richie McDonald, Danielle Peck, Crystal Shawanda, Connie Smith, Aaron Tippin und Josh Turner z├Ąhlten unter den Teilnehmern zum Country-Bereich.

Wenn sie nicht gerade traditionelle Imbisse kauten, konnten die Fans ihre Stars aus der N├Ąhe begutachten, bei Fragerunden zuh├Âren und sich sogar interaktiven Phantasien hingeben. Bei einer dieser Attraktionen konnten die Teilnehmer ihren Eifer am Boxenstopp beim Reifenwechsel beweisen. Sie konnten sich au├čerdem vor den Wagen der NASCAR Sprint Cup Series fotografieren lassen, die diese Saison von Kevin Harvick, Joey Logano und Tony Stewart gefahren werden.

Gene Johnson von Diamond Rio, Danielle Peck, Kyle Petty, Dale Earnhardt Jr. and Aaron Tippin (v.l.n.r.)

Wem das nicht reichte, der konnte bei Versteigerungen auf Gegenst├Ąnde bieten, die Stars gespendet hatten. Unter den versteigerten Artikeln waren Wochenendtickets f├╝r das Aaron's-499-Rennen auf dem Talladega Superspeedway, eine von Big & Rich signierte Gitarre, eine weitere Gitarre, signiert von ├╝ber 30 Fahrern und Country-K├╝nstlern sowie verschiedene andere Gegenst├Ąnde, gespendet und signiert von Greg Biffle, Brooks & Dunn, Dale Earnhardt Jr., Sara Evans, Tony Stewart und Gretchen Wilson. Und am Tag, als die Tennessee Titans gegen die Baltimore Ravens direkt auf der anderen Seite des Cumberland River ein Entscheidungsspiel ausfochten, konnten die Fans auf einen Helm bieten, den Kyle Vanden Bosch, Verteidiger der Gastgeber, gespendet hatte.

Die teilnehmenden K├╝nstler zeigten sich beeindruckt und begeistert ├╝ber das diesj├Ąhrige Festival, vor allem jene, die zum ersten Mal dabei waren. "Das war unsere erste Erfahrung mit Sound & Speed - was f├╝r ein tolles Ereignis", sagten Kate & Kacey, die seit kurzem bei Big Machine Records unterschrieben haben. "NASCAR-Fans und Country-Fans sind im Prinzip das gleiche, und es macht Spa├č, sie alle f├╝r die Victory Junction und die Stiftung Country Music Hall of Fame and Museum zusammenzuf├╝hren."

"Sound & Speed ist die Gelegenheit schlechthin, County- und NASCAR-Fans zusammenzubringen, damit sie den K├╝nstlern und Fahrern n├Ąher kommen k├Ânnen", f├╝gt Jason Michael Carroll hinzu. "Es ist auch toll, mit anzusehen, wie die zwei Fangruppen Hand in Hand daherkommen."

Model Nikki Taylor und Ehemann, NASCAR Fahrer Burney Lamar.

Rick Huckaby, unter Vertrag bei HeadCoach Records, kam dieses Jahr zum ersten Mal f├╝r eine Autogrammstunde auf das Sound & Speed und wei├č, dass zwischen Country und NASCAR starke Bande herrschen. "Ich muss immer wieder das Wort 'Leidenschaft' bem├╝hen", erkl├Ąrt er. "NASCAR-Fans sind sehr leidenschaftlich. Sie halten treu zu ihren Lieblingsfahrern. Sie sind loyal, genau wie die Country-Fans - die besten Fans der Welt."

Und laut Steve Buchanan, Vorstandsvorsitzender bei Sprint Sound & Speed und stellvertretender Leiter der Medien- und Unterhaltungsabteilung von Gaylord Entertainment, ist das Ziel des Festivals, "K├╝nstler und Fahrer zusammenzubringen, um Interaktionen und vertiefte Beziehungen zwischen diesen beiden Welten zu schaffen. Loyalit├Ąten entwickeln sich, und aus der Perspektive der Fans sieht das Ganze so aus, als w├Ąren diese Leute ihre Nachbarn."

Irgendwo in der Arena l├Ąchelte wohl der Geist des gro├čen Marty Robbins. Schlie├člich lebte er die Verkn├╝pfung von Country-Musik und Autorennsport, er war genauso hinter dem Lenkrad eines Stock-Cars zu Hause wie im westtexanischen El Paso.